악착같은 수비력을 자랑했던 신홍기 ⓒ스포탈코리아
신홍기. 그의 또 다른 이름은 ‘왼쪽의 지배자’다. 1990년대 K-리그의 수많은 골잡이는 동에 번쩍 서에 번쩍하며 그라운드를 누비는 그의 뒷모습에서 ‘신홍기’라는 이름 석 자를 반드시 읽어야만 했다. 일격 필살의 날카로운 태클과 타의 추종을 불허했던 엄청난 활동량을 자랑하는 그의 능력 앞에 상대 공격수들은 고전했다.

K-리그 개인 통산 336경기 출전에 35골-42도움을 기록한 신홍기. 1999년 신홍기와 함께 K-리그 전관왕의 위업을 달성한 ‘명장’ 김호 감독이 그를 두고 “내가 본 최고의 선수 중 하나”라고 말한 것도 새삼스러운 일은 아니다.

축구를 사랑한 아이 신홍기

유년 시절 신홍기는 평범한 아이였다. 어느 날 우연히 동네 운동장을 찾은 그는 축구를 하는 큰 형의 모습에 잠시 넋을 잃고 만다. 자연스레 신홍기는 큰 형의 뒤를 쫓았고, 금새 축구의 매력에 흠뻑 빠지기 시작했다.

"우리 가족이 삼형제이고 제가 막내인데 당시 큰 형부터 저까지 모두 운동에 소질을 보였어요. 특히, 큰 형이 축구를 정말 잘했어요. 먼 발치에서 멋지게 수비수를 제치고 골을 넣는 큰 형을 지켜보면서 나도 나중에 저렇게 되고 싶다는 생각을 많이 했어요. 어릴 때부터 남들에게 공을 빼앗기기 싫어 한 발짝 더 뛰었어요. 그 기분을 잊을 수 없어 축구의 매력에 더 빠져 들어갔죠."

그때부터 신홍기는 하루도 빠짐없이 축구공과 함께 했다. 누구에게나 하늘이 내려준 천직이 있다면 축구는 신홍기에게 있어 하늘이 준 최고의 선물이었다. 그는 결국 부모님의 반대를 무릅쓰고 축구선수가 되기로 마음을 먹는다.

"초등학교 5학년 때 마산에 있는 한 축구부 감독님이 저를 눈여겨보고 스카우트를 했어요. 그리고 나서 다른 학교랑 시합을 했는데 졌어요. 그런데 이긴 학교에서 저를 또 스카우트하더라고요.(웃음) 그렇게 한동안 이곳 저곳 떠돌아 다니면서 축구를 했어요."

"얼마 가지 않아 전국 초등학교 시도대항 대회가 부활했어요. 그때 잠시 몸을 담았던 학교가 경남지역에서 우승을 차지해 전국대회에 나가게 됐어요. 거기에 친한 친구가 있었는데 함께 뛰자고 설득하는데 고민을 많이 했죠. 왜냐하면 제가 학창시절에 공부를 곧잘 했거든요.(웃음) 부모님은 축구를 하지 말라고 만류하셨지만, 어디 자식 이길 부모가 있나요? 큰 형의 설득도 큰 도움이 됐죠."

"세상에 공짜가 어디 있겠습니까? 결국, 아버지와 약속을 했어요. 전국대회에 나가서 골을 넣으면 계속 축구를 하는 것이고, 못 넣으면 공부를 하는 것으로요. 하지만 하늘이 도와주셨는지 시합에 나가서 결승골을 넣었죠. 그래서 지금까지 축구를 하게 됐어요.”

미운 오리, 백조 되어 날다.

1986년 마산공고 3학년 재학 당시 신홍기는 청룡기 전국 고교대회 베스트 11에 선정될 정도로 두각을 나타낸 전도 유망한 공격수였다. 그러나 반항아적인 기질을 억누르지 못했던 그는 자신의 꿈을 쫓아 방황하는 아이기도 했다.

"축구를 시작할 때의 포지션은 센터포워드였어요. 중학교 3학년 때 6개월 만에 키가 30cm나 자라서 자연스레 공격수를 맡게 됐죠. 공격은 저의 성향과 맞기도 하고, 무엇보다도 짜릿한 골을 넣을 수 있어서 정말 좋았죠. 지금 생각해보면 평판도 나쁘지 않았어요.”

"고등학교에 오면서 사춘기를 겪었나 봐요. 한마디로 말해 말썽꾸러기였죠.(웃음) 아무런 생각 없이 훈련만 해오다 그 때부터 주위의 시선이 의식되기 시작한 것 같아요. 한 번은 이흥실 코치(현 전북 수석코치)와 가출한 적이 있어요. 뭐 결과야 뻔하지만 한 번쯤 구속에서 탈출하고 싶은 마음에 그랬던 것 같아요."

불확실한 미래에 대해 조바심이 났지만, '단지 축구를 하고 싶다’라는 열정이 다시 신홍기를 그라운드로 이끌었다. 심기일전한 그는 한계를 뛰어넘어 새로운 도전을 하고 싶었다. 그는 주위의 만류를 뿌리치고, 당시 초호화 군단으로 불리던 축구 명문 한양대에 입학한다.

"한양대로 진학 했는데 당시 전력이 정말 좋았어요. 저는 제 자리로 잡지 못한 채 주전자나 나르고 있었죠. 그 때 고향 친구가 명지대에 갔는데 그 녀석이 대통령배에 나가서 결승골을 넣은 거예요. 저랑 고등학교 때 라이벌이었는데 그 친구가 대학교에 가서 잘하니까 여기저기에서 말들이 많아서 정말 힘들었어요."

기회는 뜻하지 않은 곳에서 찾아왔다. 주전 자리를 꿰차지 못했던 새내기 신홍기는 간판선수의 부상으로 기다리고 기다리던 출전 기회를 잡는다. 춘계 대학연맹전에서 주전 공격수로 출전한 신홍기는 4경기에서 총 5골을 넣는 기염을 토하며 감투상을 받는다. 마침내 자신의 이름 석 자가 드디어 세상에 알려지기 시작한 순간이었다.

“춘계연맹전을 앞두고 한 선배가 부상을 당했어요. 어쩔 수 없이 그 자리에 제가 경기를 뛰게 되었죠. 이것이 제 삶의 전환점이었죠. 그 시합에 나가서 4게임 연속골로 총 5골을 넣었어요. 비록 4강에서 떨어졌지만 1학년에 불과한 풋내기 공격수가 감투상을 받았어요. 저의 잠재력을 한 단계 끌어올릴 수 있었던 소중한 시간이었다고 생각합니다."
대표팀에서의 신홍기(오른쪽에서 4번째) ⓒ월간축구
변화는 기회를 만든다.

1991년 세간의 기대 속에 울산 현대에 입단하며 프로 생활을 시작한 신홍기.
그러나 새로운 도전이 그를 기다리고 있었다. 바로 포지션의 변화였다. 그 동안 공격수로 활약했던 그는 당시 울산의 차범근 감독의 권유에 따라 왼쪽 수비수로 보직을 변경한다. 그리고 맞이한 첫 상대는 다름아닌 국내 최고의 골잡이 최순호(현 강원 FC 감독). 그의 축구인생에 있어 최고의 도박이 시작됐다.

“K-리그에 처음 와서 차범근 감독님(현 수원 삼성 감독)을 만나고 포지션이 바뀌었어요. 지구력이랑 기술이 좋아서 그랬던 것 같아요. 당시 최강희(현 전북 현대 감독), 변병주(현 대구 FC 감독) 등 선발 라인업이 지금 생각해도 정말 좋았어요. 시즌 개막을 앞두고 차 감독님이 한번 사이드 수비를 해보라고 했는데 그 때 제가 조금 잘 했나 봐요."

"포항과의 개막전인데 왼쪽 수비수로 프로 데뷔전을 치르게 됐어요. 게다가 당시 마크맨이 최순호 선배였어요. 정말 가슴이 떨리고 아무런 생각도 나지 않더라고요.(웃음) 그런데 제 옆에 다가온 차 감독님이 ‘너는 최순호만 꼭 잡아’라고 주문했죠. 지금도 기억이 생생해요. 정말 아무것도 모르고 무조건 최순호 선배의 뒤 꽁무니만 졸졸 따라다녔죠. 그 후 차 감독님이 제가 마음에 드셨는지 계속 왼쪽 사이드 수비수로 출전시키더라고요.”

입단 첫 해부터 총 39경기에 출전하며 울산의 간판수비수로 자리매김한 신홍기. 면도날 같은 날카로운 태클과 마라톤 선수 못지 않은 엄청난 지구력을 자랑했던 그의 이름은 당시 K-리그 공격수들 사이에서는 일명 ‘저승사자’로 통할 정도였다.

“수비수로 변신한 것에 대해서 큰 불만은 없어요. 예전부터 누구에게도 지고 싶지는 않았어요. 상대를 제압하는 수비는 이런 제 성향에도 오히려 잘 맞았던 것 같아요. 솔직히 공격수를 제압하기 위해 거친 플레이도 불사했죠. 그 때문에 독종, 악바리라는 부정적인 꼬리표도 붙었지만 후회는 없습니다. 실제 현역 시절 때 주로 제 맞상대였던 (이)상윤이는 아직도 저를 보면 손사래를 칠 정도랍니다.(웃음)”

성공적인 포지션 변경을 마친 신홍기의 축구인생은 이후 탄탄대로를 달렸다. 1991년 태극마크를 가슴에 단 그는 점차 세계 무대를 노크하기 시작했다. 1993년에는 이탈리아 밀라노에서 열린 세계 올스타전에 출전하기도 했다. 홍명보의 부상으로 대신 출전한 그는 비록 득점을 기록하지 못했지만, 세계적인 스타들과 어깨를 나란히 했다.

"전화위복이라는 말이 이럴 때 쓰이는 것일까요?(웃음) 왼쪽 사이드 수비수로 보직을 변경한 후 잇따른 행운이 찾아왔어요. 당시 국가대표팀은 1990년 이탈리아 월드컵 이후 세대교체 중이었고, 저를 비롯해 정재권, 최문식, 조진호 같은 신예들에게 기회가 많이 주어졌어요. 정말 기술과 정신력 모두 뛰어난 선수들이었죠. 같이 그라운드에 서면 정말 거칠게 없었어요."

"그래도 가장 기억에 남는 순간은 아마 1993년 세계 올스타전에 참가했을 때가 아닌가 싶어요. 홍명보 선수의 갑작스러운 부상으로 출전하게 됐는데 세계 최고의 스타들과 어깨를 견줄 수 있다는 사실 자체가 제게는 커다란 행복이었죠."
94월드컵에 참가했던 한국대표팀. (맨 아랫줄 오른쪽에서 3번째 8번 유니폼이 신홍기) ⓒ월간축구
94 미국 월드컵, 꿈의 실현 혹은 시련의 시작

마침내 신홍기는 그토록 꿈꾸던 월드컵 무대에 오른다. K-리그에서의 꾸준한 활약상을 발판 삼아 그는 1994년 미국 월드컵을 준비하는 팀의 일원이 됐다. 당시 한국의 첫 상대는 무적함대 스페인. 이 경기는 그의 뇌리 속에 아직도 선명하게 남아있는 장면이기도 하다.

“1994년 미국 월드컵은 아마도 내 축구인생에 찾아온 가장 결정적인 기회 중 하나라는 생각이 듭니다. 그때 대표팀의 전력은 제 개인적인 견해로 볼 때 2002년 월드컵대표팀과 비견될 만한 수준이라고 생각해요. 스페인전에 선발 출전했는데 저의 실수로 선제골을 내줬어요. 지금 생각하면 너무 허무해요. 제 심정을 잘 모르겠다고요? 음..1998년 프랑스월드컵 때 거친 태클로 퇴장 당한 하석주의 마음이라고 생각하시면 될 겁니다.”

한 번 쏟아진 물은 절대 주워담을 수 없는 법. 내심 자존심 만회를 노리던 신홍기는 이후 볼리비아와 독일과의 경기에 출전했지만, 그 뜻을 이루지 못했다. 이후 그는 자신이 맡은 바 역할을 소화해내지 못해 팀이 패한 것이 아닌가 하는 자책감에 한동안 괴로워했다.

“솔직히 볼리비아는 이길 수 있다고 생각했어요. 저 역시 앞서 실수를 만회하고 싶은 마음이 굴뚝같았죠. 그러나 행운이 따르지 않았어요. 마지막 상대였던 독일과의 맞대결에서도 선전을 펼쳤지만, 돌아오는 결과는 패배였어요. 그 뒤로 많은 자책감과 후회 속에 살아가야 했죠.”

시련은 계속 찾아왔다. 1996년 수원 삼성이 창단하는 과정에서 선수 수급을 위해 울산의 베스트 11이었던 신홍기를 지목했다. 이로 인해 그는 뜻하지 않게 소속팀 울산과 불화를 겪었다. 이후 극심한 슬럼프에 빠진 그는 1998년 프랑스월드컵 대표팀 명단에도 제외되는 등 끝없는 추락을 이어갔다.

“1996년에 수원이 창단을 하면서 선수수급을 위해서 기존 팀에서 베스트11을 빼고 지명을 하면 보내주게 되었어요. 수원이 창단을 하면서 선수를 뽑아 가는데 당시 수원 사령탑으로 취임한 김호 감독님이 저를 지목하신 거예요. 베스트를 지명하면 안 되는데 저를 지명해서 결국 성사는 안되었죠. 이 일로 인해 소속팀과 마찰이 생겼어요.”

“엎친 데 덮친 격으로 슬럼프까지 찾아왔어요. 정말 뛰고 싶은 마음이 사라지더라고요.(웃음) 그래도 1998년 프랑스월드컵 출전을 위해 마음을 다 잡고 열심히 뛰었는데 아쉽게도 여러 악재들이 겹치며 최종 명단에 오르지 못했어요. 지금 생각해보면 너무 아쉬워요. 제게 있어 마지막 세계 무대가 될 수 있었던 기회였기 때문이죠.”
수원 주장 시절의 신홍기 ⓒ수원삼성
무적 수원 이끈 신홍기, 제2의 전성기 누리다.

결국 울산에서 마음이 떠난 신홍기는 아쉬움을 뒤로 하고 1998년 수원 삼성에 입성한다. 그의 입단은 신흥 명문 수원의 전성시대를 알리는 전주곡이었다. 수원은 1998년 정규리그 우승을 시작으로 이듬해 수퍼컵, 대한화재컵, 아디다스코리아컵, 바이코리아컵, K-리그까지 모든 대회에서 우승을 차지하는 전대미문의 사건을 일으킨다. 그리고 그 대열의 중심에는 수원의 캡틴 신홍기가 있었다. 그는 수원에서는 유일하게 2년 연속 주장을 맡으며 역대 최강 수원의 구심점 역할을 도맡았다.

“당시 수원처럼 갓 창단하는 팀의 특징은 융화가 잘 안 되는 거예요. 김호 감독님도 그런 부분을 많이 생각하셨어요. 누군가 와서 잡아줘야 할 상황이었죠. 수원에서 저를 꼭 데려가고 싶었던 이유가 바로 이련 면이었던 것 같아요. 수원 입단과 동시에 팀 체계를 잡으려고 노력했어요. 동료나 후배들에게 욕은 들었지만 그래도 나 같은 사람이 있어야 위계가 잡힌다는 말을 들었을 때 보람을 느꼈어요.”

“1998시즌 챔피언 결정전에서 울산과 만났어요. 울산이 먼저 원정을 왔는데 그 경기에서 우연찮게 프리킥을 차게 됐죠. 원래 당시 키커는 지금도 유명한 왼발의 달인 고종수였죠. 그런데 이상하게 제가 차면 넣을 거 같더라고요.(웃음) 그래서 종수에게 양해를 구하고 제가 찼는데 다행히도 멋지게 들어갔어요. 결국, 결승골이 돼서 수원이 우승을 차지했죠.”

“1999년에는 선수단 구성도 좋았어요. 무엇보다 할 수 있다는 믿음이 있었어요. 특히 어느 때보다 단합이 잘 되었어요. 김호 감독님 역시 선수들에게 자율을 주고, 믿음을 확인하면서 서로간의 강한 유대감이 생겼다고 할까요? 점차 승리에 대한 자신감도 생기고, 자연스레 좋은 성적도 나왔던 것 같아요. 그때가 제2의 축구인생이었다고 생각해요. 정말 축구를 좀 알고 미쳐보자는 마음으로 뛰던 시절이었죠.”

갑작스러운 부상, 그라운드의 별이 지다.

1999년 수원 무적신화의 영광도 잠시. 신홍기는 2001시즌 치명적인 다리 부상을 입고 그라운드에 쓰러진다. 온몸의 피가 머리로 올라오고 다리가 마음대로 움직이지 않았다. K-리그 개인 통산 336경기 출전에 35골 42도움. 화려했기에 더욱 아쉬웠던 그의 선수생활은 그 해를 끝으로 마침표를 찍었다.

“부상 부위의 바깥쪽은 부러지고 안쪽은 인대가 다 나갔어요. 수술을 마치고 의사 선생님을 만났는데 얼굴이 어둡더라고요. 순간 더 이상 축구를 할 수 없겠구나 생각했어요. 정말 슬펐지만, 박수 칠 때 떠나자는 마음가짐으로 은퇴를 선언했어요.”

“한 가지 아쉬운 점이 있다면 당시에 최다출장기록이 김경범 선수(전 부천)가 가지고 있었던 338경기이었어요. 평소 그 기록을 깨는 것을 목표로 삼았어요. 수비수니까 골에 대한 욕심보다 최다출장기록에 욕심이 있었는데 2경기를 남기고 부상을 당해서 정말 아쉬운 마음에 어찌나 눈물이 나던지..”
지도자로 새로운 도전에 나선 신홍기 ⓒ스포탈코리아
지도자로 변신한 신홍기, 축구인생의 후반전이 시작

은퇴는 또 다른 시작이라고 했던가.
그라운드를 호령했던 축구선수 신홍기는 어느덧 지도자로 변신해 축구인생의 후반전을 화려하게 꽃피우고 있다. 2004년 삼일공고 축구부 감독으로 지도자의 첫 걸음을 뗀 신홍기. 2006년 자신의 은사 최강희 감독의 부름을 받고 전북 현대 코치로 본격적인 지도자의 길로 들어선 그는 올해 AFC(아시아축구연맹) P급 지도자 코스를 이수하며 준비된 지도자로서 입지를 다지고 있다.

“정말 좋은 지도자가 되고 싶어요. 저 사람에게 배우면 축구도 잘 할 수 있고 인간적인 면으로도 좋아질 수 있다는 말을 듣고 싶어요. 그러나 아직 멀었죠. 현재 최강희 감독님 밑에서 많은 것을 보고 배우고 있어요. 특히 감독님의 연륜과 포용력을 배우고 있어요. 물론 화를 내실 때는 내시지만 항상 선수들의 입장을 이해하고 인격을 존중해 주시는 것을 보면 그런 점들을 많이 배워요.

“최근 성남 사령탑에 오른 신태용처럼 빨리 감독이 되고 싶은 마음도 굴뚝 같죠. 그래도 절대 서두르지 않고 잘 준비하고 싶어요. P급 지도자 코스를 밟는 이유도 그 중 하나에요. 영원히 코치로 있을 수도 있는 것이지만 욕심을 부린다고 해서 감독이 되는 것도 아니잖아요. 내 위치에서 최선을 다해 잘 준비하고 싶어요. 제 아내도 지도자가 되려면 아직도 멀었다고 구박을 할 정도에요.(웃음) 아직도 이렇게 부족한데 어떻게 감독이 되겠어요. 차분히 준비를 잘 하고 싶어요.”


인터뷰=이경헌

* 대한축구협회 기술정책 보고서인 'KFA 리포트' 2009년 1월호 '나의 선수 시절' 코너에 실린 인터뷰 기사입니다.
출처 : 대한축구협회 웹사이트
Posted by 한국축구역사통계연구소

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